Ingen tvivl om at det franske fænomen Gabrielle ”Coco” Chanel ikke blot var en modeikon, men også et kæmpe forbillede for den selvrealiserede kvinde. Gennem et kompromisløst liv i modebranchen, herunder en lang række affærer med tidens kendisser såsom komponisten Stravinsky, blev Chanel et symbol på det smagfulde og feminint udfordrende. Derfor kan det undrer, at en fransk film om selvsamme person fokuserer på et livs banaliteter, frem for den interessante historie om vejen fra Coco til Chanel.

Fortællingen om ”Coco før Chanel” tager udgangspunkt i den kommende modeskabers unge år, i tiden før Første Verdenskrig. Først en tragisk barndom på et børnehjem og senere en mere flakkende tilværelse som ung kvinde, der kæmper for at slå igennem sangerinde. ”Coco” (Audrey Tautou) får hurtigt en beundrer i den ældre rigmand Etienne (Benoît Poelvoorde), og det ender med at hun flytter ud på hans enorme gods. Etienne ønsker at bruge Coco som selskabsværtinde, og hvad der medfølger af andre tvivlsomme arbejdsopgaver, hvilket den ellers stolte unge kvinde affinder sig med. Hun sysler lidt med hatte, hvilket langsomt bliver et stort hit blandt Etiennes vennekreds i overklassen, og bliver undervejs forelsket i den britiske gentleman ”Boy” (Alessandro Nivola). Til stor frustration for Etienne naturligvis.
Man kunne mistænke ”Coco før Chanel” for at være en film der høster billige points, efter den store succes med Edith Piaf filmen ”Spurven”. Periodeportrættet in mente, og den melankolske stemning om den dybest set ulykkelige men succesfulde kvinde, kunne det nu være ganske oplagt. Dog er ”Coco før Chanel” et nedslag i en livshistorie, frem for en komplet biografi fra fødsel til død – på godt og ondt. Der tages ret beset udgangspunkt i noget så specielt som en del i et ordinært liv, der i virkeligheden er temmelig uinteressant. En mærkværdig disponering, det ellers store potentiale taget i betragtning.

Søvndyssende og klodset snubles der forbi Chanels spændende liv indenfor modebranchen, hendes tvivlsomme relation til nazisterne, det åbne spørgsmål om hendes rolle som spion under Anden Verdenskrig – og naturligvis hendes enorme indflydelse på den moderne kvindes selvbillede. Chanel betragtes som en af de mest indflydelsesrige kvinder overhovedet. Intet af dette ved man bare ikke efter at have set ”Coco før Chanel”, hvilket på ingen måde bør være tilsigtet. Ingen tvivl om, at der målsætningen med et art ”mennesket bag fænomenet” skildring. Men hvad hjælper det, når fremstillingen af ”Coco” i virkeligheden mest synes at være en klynkende undskyldning for hvordan feminin succes i en maskulin verden degraderes til kynisme. Ud fra en lang række floskler om ulykkelig kærlighed, skåret til med en forhastet og iøvrigt ikke særlig vaks narrativ, degraderes myten om Chanel til en overvældende ligegyldighed. Lidt ligesom når man gaber, og det føles som gabet ikke kan rystes af ansigtet.
Den temmelig innaverende og smagløse oplevelse, som ”Coco før Chanel” vitterligt er, rettes til dels op af ganske habile skuespillerpræstationer. Den altid charmende Audrey Tautou synes perfekt i rollen som standhaftige ”Coco”, mens Benoît Poelvoorde er det egentlige trækplaster. Nogen husker ham måske fra den mesterlige ”Dog Bites Man”, hvor hans fantastiske evne til at kombinere det charmerende og humoristiske med bidende ondskabsfuldhed kom til sin ret – en kvalitet, der absolut er passende for den festglade og usympatiske Etienne. Det er også imponerede, hvordan det historiske element fortællingen falder naturligt, med flotte kostumer og miljøbeskrivelser.

Modsat mange portrætfilm, lider ”Coco før Chanel” ikke af ambitionerne om at fremvise et liv fra A til Z, men vælger klogt nok i stedet at fokuser på en særlig periode. Fortællingen hænger imidlertid ikke sammen, men værst af alt druknes beretningen om en af historien måske mest interessante kvinder i triviel udenomssnak. Derfor er der kommet en noget skuffende, og desværre meget forglemmelig, film ud af besværet, der sagtens kan overses i vinterens biografmørke.
Filminformation
Instruktør: Anne Fontaine
Medvirkende: Audey Tautou,
Benoît Poelvoorde, Alessandro Nivola  m.fl.
Længde: 110 min.
Premiere: 11. december 2009
Distributør: SF-Film